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Cuando plantar árboles expresa amor por la patria

agosto 6, 2022

Publicación invitada de David Taylor, Universidad Johns Hopkins

La ambiciosa iniciativa de plantación de árboles de la Arbor Day Foundation para plantar 100 millones de árboles tiene raíces profundas, por así decirlo. Incluyen una campaña de la Segunda Guerra Mundial para plantar árboles en todo Estados Unidos. Cada Día del Árbol desde 1942 hasta 1946, una campaña patriótica de plantación de árboles reunió a miles de niños, adultos y políticos para aumentar la cubierta arbórea del país.

En su mayoría, estaban plantando plántulas de alcornoque. Habia una razón para eso.

Productos de árboles en la vida americana

La campaña de plantación fue una creación del director de una empresa de tapas de botellas con sede en Baltimore llamada Crown Cork and Seal. Un hecho de la vida de entonces que rara vez se recuerda hoy en día: se usaban finas astillas de corcho en las tapas de las botellas para hacer el sello hermético y mantener el pop en las gaseosas carbonatadas.

De hecho, antes de que tuviéramos plástico barato, las láminas delgadas de corcho (la corteza del alcornoque) se usaban en todo tipo de sellos y aislamientos. Estados Unidos importó casi la mitad de la producción mundial de corcho cada año para estos usos.

Todo ese corcho procedía de los bosques mediterráneos de Europa y el norte de África. En 1939, esas importaciones se vieron amenazadas cuando la Alemania nazi impuso un bloqueo a la navegación en el Atlántico. Hitler ordenó a los submarinos U-Boat que hundieran los barcos mercantes que desafiaran el bloqueo.

Si dirigió una empresa estadounidense que dependía de los alcornoques en el extranjero para su negocio, podría considerar aumentar la autosuficiencia estadounidense con millones de alcornoques en suelo estadounidense. Eso es lo que Charles McManus Sr., director de Crown Cork and Seal, decidió hacer.

Arboles y Seguridad

McManus se preocupó en octubre de 1941 cuando el Departamento de Comercio de EE. UU. publicó un informe sobre el aumento en el uso del corcho, desde tapones de botellas hasta todo tipo de aislamiento de defensa. El informe decía que la industria del corcho estadounidense afectaba a tantos otros sectores que se había convertido en un asunto de seguridad nacional. Estados Unidos necesitaba corcho.

Fue entonces cuando comenzó la idea del Proyecto McManus Cork. El personal de McManus encontró alcornoques creciendo en California y se preguntó cómo llegaron allí. La empresa trabajó con un guardabosques de Berkeley llamado Woody Metcalf, que se dedicaba a la vida vegetal de California. En décadas de caminatas por California, había encontrado docenas de grandes alcornoques. La investigación de Metcalf mostró que el estado Quercus suber las plantaciones siguieron a un envío de bellotas del Mediterráneo en 1858, organizado por la Oficina de Patentes de los Estados Unidos en San Francisco. Con el apoyo de Crown Cork and Seal, Metcalf inspeccionó todos los alcornoques de la costa oeste al sur de Los Ángeles.

Metcalf y su equipo practicaron luego la cosecha de corcho en algunos árboles, quitando el corcho en los árboles más grandes con las herramientas y el cuidado que usaban los cultivadores de corcho portugueses. ¿Por qué quitar el corcho no mata al árbol? El alcornoque es la única especie de árbol que desarrolla un anillo anual en la corteza exterior y en la madera, por lo que el árbol puede sobrevivir con la corteza pelada. El corcho se puede cosechar cada ocho a 10 años y el árbol puede vivir más de 100 años.

Metcalf envió muestras de los árboles más grandes de California al laboratorio de Crown Cork en Baltimore. Cuando las pruebas confirmaron que su corcho era de muy buena calidad, esos árboles se convirtieron en el foco de un esfuerzo de recolección de bellotas.

Las bellotas son para crecer

Para 1945, McManus Cork Project había recolectado y distribuido millones de bellotas, tanto de los árboles de California como de colecciones especiales en el área de distribución nativa del roble.

Para promover los eventos del Día del Árbol en varios estados, la empresa reclutó a guardabosques y gobernadores, junto con bandas de música y cobertura de transmisiones radiales. Cientos de niños de 4-H en cada estado hicieron fila para plantar plántulas. Plantar árboles les dio una forma de canalizar los temores de la guerra en acción. Estarían ayudando a ecologizar el país y tal vez creando un suministro interno para las empresas estadounidenses.

En enero de 1945, Woody Metcalf inició una gira de plantación de árboles a través del país y partió de San Francisco en un camión de 18 ruedas que contenía 12 000 bellotas de California. los Tiempos de Los Ángeles imprimió un artículo sobre la gira y la campaña para hacer que Estados Unidos sea autosuficiente en esos árboles. Dijo que Metcalf “esperaba que dentro de 20 años se pueda producir suficiente corcho para satisfacer las necesidades locales”.

En Arizona, Metcalf vio crecer 10 000 plántulas en Superior, listas para su distribución antes del Día del Árbol en Arizona. Los habitantes de Luisiana celebraron el Día del Árbol plantando alcornoques en los terrenos del capitolio en Baton Rouge. Allí, el gobernador Jimmie Davis, el compositor detrás del éxito «You Are My Sunshine», levantó una pala para la ocasión.

Un niño en Maryland leyó sobre el proyecto de corcho y envió una solicitud de bellotas. A vuelta de correo llegó una caja con tres bellotas envueltas en musgo. Las plantó y las regó, y brotaron. Siguió regándolos hasta que crecieron más de 10 pies de altura. Setenta años después, todavía recuerda las hojas verde oscuro de los árboles.

Árboles que inspiran

Los sobrevivientes de esa época todavía se encuentran en todo el país hoy. Incluyen árboles en Carolina del Sur, donde las familias de granjeros se unieron para plantar alcornoques en el Día del Árbol lejos de Columbia, y árboles en Arizona. Los veteranos de esa campaña también crecen en los terrenos del capitolio del estado de California y en el arboreto de UC Davis, donde Woody Metcalf manejó las plantaciones. Después de escribir un libro sobre la campaña de la Segunda Guerra Mundial, visité los grandes árboles en ambos lugares.

Nos recuerdan que hemos sobrevivido a crisis antes y pueden animarnos a tomar palas para plantar muchos más árboles ahora. Una campaña de plantación puede cultivar árboles jóvenes e inspirarnos para toda la vida.

Vea lo que otros están haciendo para celebrar el Día del Árbol. Visite www.celebrarborday.com

Sobre el Autor

David Taylor escribe sobre revelar las conexiones entre las personas y sus mundos. Sus escritos sobre personas, comida, salud y ciencia han aparecido en Smithsonian, el poste de washington, La voz del pueblo, Fuera de, El Monitor de la Ciencia Cristiana, Ciencias, y Oxford americano.